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常常聽到有人這樣說︰ 「我沒有選擇。」 這句話隱含著一層重要的意思︰可供選擇的東西如果多一些結果一定會更好。從邏輯上看,這很自然,人總在追求更大的自由,而人的自由很大程度上體現為選擇權力的大小和機會的多寡。然而最新研究揭示,實際情形遠非這么簡單,選擇機會超過一定數量就會變成一件壞事。準確地說,選擇行為在心理上的正面效應並非總是隨著機會數量的增多而增加,而是上升─達到頂點─下跌,因為隨著可選機會的增加,選擇帶來的正面情緒漸趨飽和,負面情緒加速增長,淨效果便是「好的感覺」先升後跌。例如在美國,過去三十年來經濟增長了一倍有余,但調查顯示,隨著機會和財富的增加,感到福祉的人反而減少了百分之五,即一千四百萬人之多。為什麼會這樣?

h3. 機會成本

  所謂 「機會成本」 ,就是當面臨多種選擇機會的時候,我們選定其中一個就會失去其它可能帶來的利益。舉一個例子,你打算外出度假,有三處地方可供選擇,相關花費和滿意程度都差不多,無論最後決定去那裡,其它兩處肯定是去不成了。「機會成本」反映評估一個機會的價值不能孤立進行,要與其它機會相互比較。這種成本降低了人們對自己所做選擇的整體滿意感,直接後果是︰可選機會越多,人的失落感或「損失感」就越強,因而對選擇決定的滿意程度就越低。

  進一步分析顯示,做出選擇決定時人們會將各種可選機會逐一比較,評估得失。美國普林斯頓大學諾貝拉獎心理學家卡納曼和已故史丹佛大學心理學家特沃斯基的研究顯示,損失所帶來的心理衝擊比得益要大。所以,隨著可選機會增加,選擇決定帶來的得益和損失也在增加,但淨效果卻是損失感加大。

h3. 後悔的作用

  人們會為未利用的機會而失落,也會為自己所做出的決定而後悔。後悔反過來增加了機會成本,因為選擇錯誤而招致損失會讓人後悔,所以就要特別留意損失,盡力避免損失。研究顯示,影響後悔感的兩個原素是對選擇結果的負咎感強弱和設想更好方案的難易程度,負咎感越強或越容易想到更好的選擇,後悔感也越強烈。不幸的是,選擇機會數量的增加對這兩個原素均有正面強化作用,結果是可選機會越多,越容易感到後悔。沒有選擇只會感到失望而不會後悔,因而人便會盡力而為;但當有許多可供挑選時,會覺得其中可能有一個是最好的,自己應當能夠發現它,由此而焦慮,擔心,後悔。機會越多,這種心理就越強烈。

h3. 適應效應

  很多人都有過這樣的經歷︰渴望得到一件東西,為之努力;當成功的時候,滿足感和喜悅感難以言喻;然而這種快樂的感覺沒多久就消退得七七八八,複歸平淡。心理學將這種現象稱為 「適應效應」 ,強烈的適應效應會讓人覺得一生都不曾如愿以償。哈佛大學心理學家基爾伯特和維吉妮亞大學心理學家威爾遜等人發現,人們普遍錯估正面經歷讓他們感覺良好、負面經歷令他們感覺不佳的持續時間,具體地來說,高估前者而低估後者,結果自然是失望。

  在存在諸多可選機會的情況下,上述適應效應會增加人的失望感。前面已經說過,可選機會越多,機會成本就越大;另一方面,選擇者在做決定的過程中花費的時間和精力亦隨著機會增多而增加。機會成本、時間和精力構成了一種投資成本,成本越大,選擇者所期待的回報───滿足感也就越大,自然也越難達到。當事人的滿足感持續長久,便會覺得物有所值;若滿足感很快消失,便會感到得不償失。

h3. 高期望詛咒

  所謂希望越大,失望越大;站得越高,摔得越重,說的正是這個道理。環境中可選機會增加,人們的期望也隨之升高,當代人的期望比前輩高得多,主要就是因為可選機會大大增加。北不列顛哥倫比亞大學心理學家米卡洛斯指出,人對自己所做所為的評價建立在同過去經歷、當前目標和未來期待的比較上,對某一結果感到滿意時,至少部分意味著它超出了原本的期待。所以根據統計學,高期望值差不多注定可能達不到而且差距很大。

  美國近年一項調查顯示,百分之五十二的富家子弟抱怨自己比父輩更辛苦,因為要做的事情太多───太多活動、太多消費選擇、太多東西要學等等,這一切都是為了達到自己和父母的期望︰比上一代人更勝一籌。期望高了,落空以至差之甚遠的可能性增大,所以不得不加倍努力。

h3. 知足常樂

  可選機會的無限制增長所帶來的衝擊遠不只是讓人感到不快,有時它還會帶來精神損傷,如人生失敗感,嚴重的會發展成達到臨床階段的抑郁症。這在事事力爭最好的人身上尤為明顯。有研究顯示,機會不斷增長、完美主義性格與抑郁感三者之間有強烈的正相關性,這種相關性不受年齡、性別、種族、地域、經濟狀況和受教育程度等原素的影響。

  如何應對選擇範圍日益擴大給人們心理帶來的衝擊是一個有待深入探討又極具實際意義的大課題。初步研究表明,凡事不求最好只求夠用的態度能夠有效地減少負面心理影響,這與中國人常說的「知足常樂」境界很相似。可是要達到這一境界,需要專門訓練,需要謹守規則,或許更需要新的思惟模式。另一方面,社會也應該認真反思它對選擇機會的崇拜。當今社會的潮流是不斷增加民眾的可選機會,認為這種機會越多,人們享受的自由就越大,得益也越多───但是我們已經看到,根據最新心理學研究成果,這種理念很可能建立在十分錯誤的假設前提上。

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